Une pluie d'étoiles filantes dans la nuit de mercredi à jeudi

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Une pluie de météores, connues sous le nom de Géminides, devrait connaître son apogée dans la nuit de mercredi à jeudi (photo d'illustration). © Handout / NASA/JPL-CALTECH/2MASS / AFP
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"Le spectacle sera plus beau de l'hémisphère Nord", explique Bill Cooke, directeur du bureau chargé de l'étude des météores à la Nasa.

Une étoile filante chaque minute : une pluie de météores, connues sous le nom de Géminides, devrait connaître son apogée dans la nuit de mercredi à jeudi, selon la Nasa. Ces étoiles filantes "peuvent être vues à l’œil nu sous un ciel clair et sombre depuis la plus grande partie du monde, mais le spectacle sera plus beau de l'hémisphère Nord", explique Bill Cooke, directeur du bureau chargé de l'étude des météores à la Nasa.

"Le mince croissant de lune ne gâchera pas le spectacle." "Les Géminides seront la plus belle pluie d'étoiles filantes de l'année (...). Le mince croissant de lune ne gâchera pas le spectacle", ajoute-t-il. Ces "étoiles filantes" sont en réalité de minuscules débris laissés par "un objet étrange et rocheux nommé 3200 Phaéton" que la Terre croise tous les ans à la mi-décembre.

"La nature de Phaethon est discutée", assure Bill Cooke sur le site de l'agence américaine : "C'est soit un astéroïde du système solaire soit une comète." En entrant dans notre monde, les petits débris de Phaethon cognent dans les molécules de l'atmosphère. Ce choc, extrêmement violent, produit de la lumière. Chaque débris se transforme alors en "étoile filante".

Jamais Phaethon n'est passé aussi près de la Terre. Une belle opportunité pour les astronomes amateurs : depuis sa découverte en 1983, jamais Phaethon n'est passé aussi près de la Terre, tout en restant suffisamment loin pour ne pas présenter de danger. Pour bien en profiter, il est conseillé aux amateurs de fuir au maximum les nuages et les lumières des grandes villes. Il faut compter au moins 10 minutes pour que la vision s'habitue à l'obscurité et puisse percevoir toutes les étoiles mais aucun télescope ou équipement spécial n'est nécessaire. Et s'il fait nuageux la nuit de mercredi à jeudi, des étoiles filantes seront également visibles les nuits précédant ou suivant le pic d'activité, même si elles seront en moins grand nombre.