L'ouragan Michael se hisse en catégorie 3, la Floride en état d'urgence

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A Panama City Beach mardi, les habitants apposaient des protections sur les vitres de leurs maisons. © BRENDAN SMIALOWSKI / AFP
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Selon les prévisions, cet ouragan devrait atteindre mercredi les côtes de la Floride avec à la clef de fortes précipitations et une hausse du niveau de la mer. 

La Floride, pour laquelle le président Donald Trump a déclaré l'état d'urgence mardi après-midi, se préparait à l'arrivée de l'ouragan  Michael qui pourrait être "la tempête la plus dévastatrice depuis des décennies" dans l'Etat, selon son gouverneur.

Fortes précipitations et montée du niveau de la mer. L'ouragan, qui s'est hissé en catégorie 3 mardi après-midi sur une échelle de 5, générait des vents à 195 km/h en moyenne avec des rafales parfois supérieures et il devrait continuer de se renforcer, a annoncé le Centre national des ouragans (NHC). Selon les prévisions, il devrait atteindre mercredi toujours en catégorie 3 les côtes de la Floride, dans le sud-est des Etats-Unis, causant notamment de fortes précipitations, jusqu'à 30 cm. Il devrait perdre en intensité une fois sur le continent.

A 21 heures mardi soir, Michael se trouvait dans le golfe du Mexique, à 470 kilomètres de Panama City en Floride, et se déplaçait vers le nord à la vitesse de 19 km/h. Des vents de la force d'une tempête tropicale devraient commencer à se faire ressentir dès mardi soir. Les autorités ont également mis en garde contre la montée du niveau de la mer, qui pourrait atteindre 3,65 mètres par endroits.

Une "tempête monstrueuse". Michael pourrait être "la tempête la plus dévastatrice ayant touché la Floride depuis des décennies", a déclaré mardi matin Rick Scott, gouverneur républicain de la Floride. "C'est votre dernière chance de vous préparer à cette tempête monstrueuse et meurtrière" potentiellement, a-t-il ajouté lors d'une conférence de presse dans l'après-midi, précisant que 2.500 soldats de la Garde nationale étaient mobilisés. "N'oubliez pas qu'on peut reconstruire votre maison, mais pas vous ramener à la vie".

 

"Nous sommes très bien préparés", a déclaré mardi le président Trump, qui avait la veille qualifié Michael de "gros" ouragan et appelé les habitants à se préparer au pire. L'agence fédérale de gestion des situations d'urgence "Fema est prête, tout le monde est prêt", a-t-il ajouté. L'ouragan pourrait par la suite toucher des "parties de la Géorgie et, malheureusement, de nouveau la Caroline du Nord et du Sud", déjà frappés par l'ouragan Florence il y a un mois, a-t-il par ailleurs averti sur Twitter. Florence a fait une quarantaine de morts et plusieurs milliards de dollars de dégâts.

Etat d'urgence et évacuations. Le président américain a approuvé mardi l'état d'urgence déclaré la veille dans 35 comtés de Floride, ce qui permet de débloquer des moyens matériels supplémentaires, ainsi que des fonds fédéraux afin de faire face aux conséquences de l'ouragan. La gouverneure de l'Etat voisin de l'Alabama Kay Ivey a décrété l'état d'urgence en fin d'après-midi lundi.  Les mesures d'évacuation touchent 120.000 personnes dans le comté de Bay, selon le shérif Tommy Ford, qui a insisté sur la nécessité d'évacuer "le plus tôt possible". Il a prévenu ceux refusant de partir qu'une fois l'ouragan arrivé, les autorités ne pourraient leur porter secours "jusqu'à ce que les conditions météo le permettent".