La Voie lactée pèserait autant que 1,5 milliard de milliards de fois la masse du soleil

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La Voie lactée pèserait 1,5 milliard de fois la masse du soleil, selon une nouvelle estimation. © REMY GABALDA / AFP
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Pour mesurer la masse de la Voie lactée, les scientifiques ont utilisé les données de deux télescopes qui ont fourni une estimation de 1,5 milliard de fois la masse du soleil.

La Voie lactée, notre galaxie, pèserait environ 1,5 milliard de milliards de masses solaires, selon des données combinées de la mission Gaia de l'Agence spatiale européenne (ESA) et du télescope spatial Hubble.

Environ 1,5 milliard de fois la masse du soleil. Les astronomes cherchent toujours à définir la masse de la Voie lactée, les précédentes estimations variant de 500 milliards à 3 milliards de milliards de fois la masse du soleil. Pour tenter de mieux évaluer cette masse, des astronomes ont combiné les données récoltées par le télescope spatial européen Gaia mis en orbite par l'Agence spatiale européenne en 2013 et par le célèbre Hubble.

Une masse difficile à établir. "Cette grande incertitude provient principalement des différentes méthodes utilisées pour mesurer la distribution de la matière noire qui représente environ 90% de la masse de la galaxie", selon un communiqué commun des organismes publié jeudi. "Vous ne pouvez pas mesurer avec précision ce que vous ne pouvez pas voir !", explique Laura Watkins de l'Observatoire européen austral (ESO) qui a dirigé l'équipe de chercheurs à l'origine du calcul. 

La présence de matière noire dans notre univers n'a été jusqu'à présent détectée qu'indirectement par ses effets gravitationnels et sa nature demeure l'un des plus grands mystères de la physique moderne. La matière connue - celle des étoiles, des planètes, Terre et règne du vivant compris - ne compte que très peu dans la masse de l'univers.

Une mesure indirecte. Pour contourner ce problème, l'équipe a mesuré plus précisément la vitesse d'amas globulaires, de denses regroupements d'étoiles qui orbitent autour de la galaxie à des distances énormes. "Plus une galaxie est massive, plus ses amas se déplacent rapidement sous l'effet de sa gravité", explique Wyn Evans de l'Université de Cambridge.

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