03/01/2018 - 21h15

Étoile mystérieuse : la thèse d'une structure extra-terrestre définitivement écartée

© Handout / NASA/JPL-CALTECH/2MASS / AFP

Des scientifiques ont définitivement écarté la thèse d'une infra-structure extra-terrestre géante autour de la mystérieuse étoile "Tabby" pour expliquer ses fortes variations de luminosité, parfois soudaines et prolongées, qu'ils attribuent désormais à des nuages de poussière. En octobre 2015, l'astronome américain Jason Wright, de l'Université d'Etat de Pennsylvanie, avait fait sensation en suggérant que cet étrange phénomène pourrait peut-être s'expliquer par la présence d'une sphère de Dyson, une mégastructure construite par une civilisation extra-terrestre pour capter l'énergie de l'étoile.

Nouvelles observations à suivre. Il a fallu plusieurs mois d'observations pour qu'une équipe de plus de 200 astrophysiciens rejette cette hypothèse. "La poussière est la cause la plus probable de ces variations de luminosité de l'étoile", explique ainsi Tabetha Boyajian, professeure adjointe à l'Université d'Etat de Louisiane et principal auteure de ces travaux publiés mercredi dans The Astrophysical Journal Letters. Les nouvelles données recueillies pendant les observations révèlent différentes couleurs de lumière bloquées à différentes intensités. Cela signifie que ce qui passe entre nous et l'étoile n'est pas opaque, écartant de ce fait une mégastructure extra-terrestre ou un corps planétaire", précise Tabetha Boyajian.

Cette étoile, qualifiée par les scientifiques de "la plus mystérieuse de l'Univers", se situe à plus de 1000 années-lumière de la Terre. Environ 50% plus grosse que notre Soleil, elle est également 1000 degrés plus chaude. Même si les scientifiques ont écarté l'hypothèse d'une structure géante extra-terrestre, "les dernières observations pourraient aussi être la signature d'autres phénomènes naturels", pointe l'astrophysicien Jason Wright, un des co-auteurs de cette étude.