Rosetta perce le mystère des jets de poussière des comètes

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Rosetta perce le mystère des jets de poussière des comètes
La sonde Rosetta a pu étudier les sursauts d'activité de la comète Tchouri, sur laquelle elle s'est écrasée volontairement.@ ESA/ROSETTA/NAVCAM / AFP
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Les jets de poussière observés sur les comètes sont liés à l'effondrement de reliefs et à la sublimation de la glace contenue dans la comète.

Les scientifiques s'en doutaient, la sonde Rosetta l'a démontré : les jets de poussières qui s'échappent des comètes sont provoqués notamment par des effondrements de terrain à la surface de ces petits corps célestes, selon une étude publiée mardi.

La sonde européenne, qui a observé pendant plus de deux ans la comète 67 P, a assisté le 10 juillet 2015 à un "joli jet" de poussières, saisi par sa caméra de navigation, indique à l'AFP l'astrophysicienne Sonia Fornasier, co-auteur de l'étude de Nature Astronomy. Cinq jours après, la caméra Osiris de la sonde a repéré que, dans cette région, un morceau de falaise venait de s'effondrer, dévoilant l'intérieur de la comète, composé d'un matériau primitif riche en glace d'eau.

Sublimation de la glace. Les images haute définition permettent de distinguer nettement ce matériau glacé fraîchement exposé sur la paroi de la falaise située à 134 mètres de haut. Il est six fois plus brillant que les terrains très sombres de la comète Tchourioumov-Guérassimenko, où la sonde Rosetta s'est écrasée volontairement, signant la fin d'une odyssée spatiale européenne historique de plus de douze ans pour tenter de percer les mystères de la formation du système solaire.

Les scientifiques ont estimé que 99% du matériau était tombé au pied de la falaise. Soit environ 1.000 tonnes de débris, selon l'étude, dont le principal auteur est Maurizio Pajola, de la NASA. Mais 1% (soit 100 tonnes) s'est sublimé en vapeur d'eau (la glace est passée de l'état solide à l'état gazeux sans passer par l'état liquide), provoquant ce sursaut d'activité.

Une "première". La sonde Rosetta a eu plusieurs fois l'occasion d'observer des sursauts d'activité alors que la comète Tchourioumov-Guérassimenko se rapprochait du Soleil. Elle a été au plus proche de notre étoile le 13 août 2015 avant de s'en éloigner à nouveau.

"Mais c'est la première fois que l'on montre un lien direct entre l'effondrement d'une falaise et le sursaut d'activité d'une comète", souligne Sonia Fornasier, maître de conférence à l'Université Paris-Diderot et chercheuse à l'Observatoire de Paris. "Cela confirme aussi que l'intérieur d'une comète est vraiment riche en glace".