Pourquoi les oiseaux n'ont-ils plus de dents ? Une nouvelle piste

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Pourquoi les oiseaux n'ont-ils plus de dents ? Une nouvelle piste
La sélection naturelle aurait abouti à des oiseaux sans dents pour que la période d'incubation des œufs soit plus courte@ LOIC VENANCE / AFP
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La disparition des dents des oiseaux, issus des dinosaures, viendrait non pas d'un changement de régime alimentaire, mais d'un besoin d'incubation plus rapide pour leurs œufs qui étaient des proies faciles, selon une étude publiée mercredi.

Pourquoi les oiseaux, qui descendent des dinosaures, ont-ils perdu leurs dents au cours de l'évolution ? Peut-être pour permettre à leurs œufs d'éclore plus rapidement et d'avoir de meilleures chances de survie, selon une étude publiée mercredi.

Un bec pour alléger la tête... Les oiseaux modernes sont dotés d'un bec sans dent comme l'étaient aussi certains dinosaures du Mésozoïque (-251 millions d'années à -65 millions d'années). Plusieurs hypothèses ont déjà été émises pour expliquer le bec des oiseaux. Pour certains chercheurs, la disparition des dents a permis d'alléger le poids de la tête et de faciliter le vol actif des oiseaux.

... ou à cause d'un changement de régime alimentaire. Mais cela n'explique pas pourquoi certains dinosaures carnivores du Mésozoïque incapables de voler n'avaient pas de dents mais un bec, objectent des chercheurs de l'Université de Bonn dans une étude parue dans Biology Letters (Royal Society).

La thèse la plus couramment admise pour la disparition des dents est celle d'un changement de régime alimentaire chez les oiseaux. Leur bec leur aurait permis de saisir plus facilement certains types de nourriture comme les graines. Cela aurait facilité leur survie lors de la grande extinction des espèces il y a quelque 65 millions d'années, provoquée notamment par la chute d'un astéroïde géant qui a bouleversé le climat de la planète.

Une question de fabrication des dents dans les œufs. Les chercheurs de l'Université de Bonn avancent mercredi une nouvelle hypothèse liée à la stratégie de reproduction des dinosaures aviaires et à la durée d'incubation des œufs. Ils s'appuient sur une recherche récente de paléontologues américains qui a mis en évidence la lente incubation des œufs de dinosaures. Elle aurait été de plusieurs mois, comme celles des reptiles primitifs, alors que cette durée est nettement plus courte chez les oiseaux modernes (allant d'une dizaine de jours à quelques semaines).

La faute aux dents : leur développement chez les dinosaures prenait environ 60% du temps de l'incubation. Du coup, l'embryon devait en quelque sorte "attendre dans l’œuf" que la fabrication des dents soit terminée, soulignent les chercheurs Tzu-Ruei Yang et Martin Sander. Or, les œufs sont des proies de choix pour les prédateurs, d'autant plus que la plupart des dinosaures se contentaient de les enterrer et ne s'en occupaient pas.

Une sélection naturelle vers une incubation plus courte. De ce fait une période d'incubation réduite, permettant une éclosion plus rapide, a offert "un important avantage" évolutif. "Nous suggérons que la sélection naturelle en faveur d'une disparition des dents est un effet secondaire de la sélection en faveur d'une croissance plus rapide de l'embryon et donc d'une durée d'incubation plus courte", écrivent-ils. Cette observation permet également d'expliquer la perte des dents et la présence d'un bec chez certains dinosaures non aviaires, soulignent les chercheurs.