Le sud-ouest américain menacé de "méga-sécheresse" au 21e siècle

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Le sud-ouest américain menacé de "méga-sécheresse" au 21e siècle
Le bassin du Colorado est déjà frappé par la sécheresse depuis 16 ans. Image d'illustration.@ JUSTIN SULLIVAN / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / AFP
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Selon une étude publiée mercredi, cet événement serait particulièrement brutal si les émissions de CO2 ne sont pas réduites. 

Déjà en proie à un déficit chronique de précipitations, le sud-ouest des États-Unis est menacé d'une "méga-sécheresse" d'ici la fin du siècle à cause du réchauffement climatique, selon une étude publiée mercredi dans la revue Science Advances.

Un événement rare déjà observé dans le Sahel. Les "méga-sécheresses" sont des périodes sévères d'aridité qui durent plus de trente ans, précisent les chercheurs. De tels phénomènes climatiques extrêmes sont rares mais se sont déjà produits dans le sud-ouest américain et dans d'autres régions du globe, comme au Sahel, pendant le dernier millénaire. Ils ont été liés au déclin de plusieurs civilisations pré-industrielles, rappellent les chercheurs.

Des indices montrent ainsi que le peuple Anasazi a été forcé d'abandonner ses terre dans le sud-ouest américain au 13e siècle en raison d'une longue sécheresse. Selon une analyse des cercles de croissance des arbres et d'autres indications, les méga-sécheresses des siècles passés dans cette région ont duré de vingt à 35 ans.

Plus torride et plus brutale. Avec l'accélération du changement climatique, une méga-sécheresse sera encore plus torride et plus brutale, mettant à rude épreuve les ressources déjà limitées en eau du sud-ouest américain, mettent en garde ces scientifiques. Une modélisation par ordinateur montre que si rien n'est fait pour réduire les émissions de CO2 dans l'atmosphère, le réchauffement dans cette région se poursuivra accompagné d'une aridité croissante. Une telle méga-sécheresse créerait "une pression sans précédent sur les ressources en eau déjà limitées" en Californie, dans le Nevada, au Nouveau-Mexique, dans l'Utah et le Colorado, préviennent les chercheurs.

La sécheresse frappe déjà. Le bassin du Colorado, qui s'étend entre l'Arizona, la Californie, le Nouveau-Mexique, le Nevada, l'Utah et le Wyoming, connaît une sécheresse depuis seize ans. En Californie, qui entre dans la sixième année d'une sécheresse exceptionnelle, les autorités ont imposé des limites strictes sur la consommation d'eau en 2015.