Espace : un manteau protecteur pour le voyageur interstellaire Oumuamua

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Espace : un manteau protecteur pour le voyageur interstellaire Oumuamua
Oumuamua, un étrange objet rocheux en forme de cigare venu d'un autre système stellaire.@ M. KORNMESSER / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY / AFP
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En "visite" dans notre système solaire, l'étrange objet rocheux Oumuamua a un manteau qui le protège, composé de matériau organique riche en carbone.

Oumuamua, l'étrange objet rocheux en forme de cigare venu d'un autre système stellaire, est protégé par un manteau fait de matériau organique riche en carbone, ont estimé lundi des astronomes qui traquent ce corps céleste détecté récemment.

Repéré le 19 octobre. L'objet, dont le nom signifie "messager" en langue hawaïenne, a été repéré le 19 octobre par le télescope Pan-STARRS1 situé à Hawaï. C'est la première fois que l'on parvient à détecter un objet interstellaire en "visite" dans notre système solaire. D'où l'enthousiasme de la communauté des astronomes qui est parvenue à établir l'origine extrastellaire de l'objet en observant son orbite.

Aucun signe d'activité cométaire. Lors de son passage récent au plus près du Soleil, Oumuamua n'a montré aucun signe d'activité cométaire. Les comètes sont composées de glace, de matériaux organiques et de roches. Leur orbite est très elliptique et lorsqu'elles se rapprochent du Soleil, les glaces se transforment en gaz. Le mélange de gaz et de poussières éjecté forme la "chevelure" de la comète. Pour leur part, les astéroïdes sont faits de roche ou de métaux.

Astéroïde interstellaire. Dans une étude publiée dans la revue scientifique Nature le 20 novembre, une équipe de chercheurs a estimé que Oumuamua était un astéroïde, long de 400 mètres et large de 40 mètres seulement. Il pourrait avoir été éjecté de son étoile hôte lors d'événements chaotiques il y a des milliards d'années. Oumuamua a été classifié comme un astéroïde interstellaire et s'est vu attribuer le nom scientifique de 1I/2017 U1 (I pour interstellaire).