Des fossiles de 3,5 milliards d'années, plus vieille trace confirmée de vie terrestre

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Des fossiles de 3,5 milliards d'années, plus vieille trace confirmée de vie terrestre
Ces fossiles découverts en Australie sont l'empreinte des plus anciens micro-organismes connus ayant vécu sur Terre. Image d'illustration.@ PATRICK KOVARIK / AFP
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Ces fossiles renferment des specimens microbiens aux métabolismes différents : certains consommaient du méthane, d'autres faisaient de la photosynthèse.

Des fossiles vieux de près de 3,5 milliards d'années découverts en Australie sont l'empreinte des plus anciens micro-organismes connus ayant vécu sur Terre, ont confirmé des scientifiques dans une étude publiée lundi dans les Comptes-rendus de l'Académie américaine des sciences (PNAS). Pour ces chercheurs, les travaux publiés laissent aussi penser que la vie pourrait être fréquente dans l'Univers, tout au moins sous forme de micro-organismes.

Une vie sans oxygène ? Les chercheurs des universités de Californie et du Wisconsin ont identifié, grâce à une nouvelle technologie de spectrométrie de masse, les signatures chimiques de onze spécimens microbiens qui appartiennent à cinq espèces dont certaines étaient similaires à celles existant aujourd'hui.  "C'est le premier lieu le plus ancien sur la planète où nous avons à la fois l'empreinte morphologique et chimique de la vie", explique John Valley, professeur de géochimie et de pétrologie à l'université du Wisconsin. "Nous avons aussi découvert qu'il existait plusieurs types de métabolismes et différentes espèces avec des fonctions biologiques différentes : certaines produisaient du méthane, d'autres en consommaient ou utilisaient l'énergie solaire pour la photosynthèse", précise-t-il. Le méthane devait former une partie importante de l'atmosphère de la toute jeune Terre fréquemment bombardée par des comètes, où l'oxygène était rare ou absent.

Certaines de ces bactéries, aujourd'hui éteintes, appartenaient aux archées, des êtres vivants unicellulaires sans noyau. D'autres étaient similaires aux espèces microbiennes encore trouvées aujourd'hui. Cette étude laisse ainsi penser que certains des micro-organismes pourraient avoir vécu à un moment où il n'y avait pas encore d'oxygène sur la Terre.

Une vie qui aurait débuté il y a 4,3 milliards d'années. Le fait que différents types de microbes étaient déjà présents il y a 3,5 milliards d'années "nous indique que la vie a dû commencer bien plus tôt sur la Terre, sans que personne ne sache quand, et confirme aussi qu'il n'est pas très difficile pour une forme de vie primitive d'évoluer vers des micro-organismes plus avancés", pointe William Schopf, professeur de paléobiologie à l'université de Californie. Pour lui, cette étude, avec d'autres, indique que la vie pourrait être fréquente dans le cosmos.

Des études publiées en 2001 par l'équipe du professeur Valley suggéraient que l'existence d'océans d'eau liquide pourrait remonter à 4,3 milliards d'années, plus de 800 millions d'années avant les fossiles décrits dans ces derniers travaux et tout juste 250 millions d'année après la formation de la Terre. "Nous ne disposons d'aucune preuve directe que la vie existait il y a 4,3 milliards d'années mais cela aurait très bien pu être le cas... et c'est quelque chose que nous voulons tous savoir", relève le professeur Valley. Des études publiées en septembre dans la revue britannique Nature ont fait part de la découverte d'indices potentiels de vie remontant à 3,95 milliards d'années, les plus anciens à ce jour mais qui restent à être confirmés. Ces fossiles ont été trouvés dans des grains de graphite, une forme de carbone. Ils étaient piégés dans d'anciennes roches sédimentaires au Canada.