Des conditions favorables à la vie repérées sur une lune de Saturne

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Des conditions favorables à la vie repérées sur une lune de Saturne
La sonde Cassini s'est approchée au plus près de la surface d'Encelade pour détecter des traces d'hydrogène@ AFP PHOTO /NASA/JPL-CALTECH
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Grâce à cette découverte, les scientifiques se prennent à rêver de pouvoir répondre à la question : "Sommes-nous seuls dans l'univers ?".

La sonde américaine Cassini a détecté de l'hydrogène dans un panache de vapeur émanant de fissures dans l'épaisse couche de glace enveloppant Encelade, une petite lune de Saturne. Ce phénomène ne peut s'expliquer que par une activité hydrothermale propice à l'existence de la vie.

Une source d'alimentation de la vie. Selon les scientifiques, dont la découverte est rapportée jeudi dans la revue américaine Science, "des réactions hydrothermales entre des roches chaudes et l'océan se trouvant sous la surface gelée de la lune sont la seule source plausible de cet hydrogène". "Bien que nous n'ayons pas détecté la vie, nous avons trouvé une source d'alimentation de la vie", a expliqué Hunter Waite, du Southwest Research Institute à San Antonio (Texas). "C'est un peu comme un magasin de confiseries pour des microbes".

Sommes-nous seuls dans l'univers ? Sur Terre, ce processus procure l'énergie aux écosystèmes qui se développent à proximité des cheminées hydrothermales au fond des océans où il y a une activité volcanique. "C'est la première fois que nous identifions un endroit rassemblant les ingrédients nécessaires à un environnement habitable", a pointé Thomas Zurbuchen, responsable adjoint des missions scientifiques de la Nasa, lors d'une conférence de presse. "Ces résultats prouvent que les différentes études menées par l'agence nous rapprochent du moment où nous pourrons répondre à la question de savoir si nous sommes seuls ou non dans l'univers", a-t-il relevé.

Selon les estimations des scientifiques, Encelade offre l'équivalent en énergie de 300 pizzas par heure ce qui serait amplement suffisant pour subvenir aux besoins d'une éventuelle vie microbienne. "Cela indique qu'il y a le potentiel chimique nécessaire à la vie microbienne", a souligné Hunter Waite.

Tous les signes d'un environnement habitable. Les instruments de Cassini ont détecté cet hydrogène moléculaire en octobre 2015, quand la sonde s'est approchée au plus près de la surface d'Encelade - à environ 50 kilomètres - pour traverser un énorme geyser dans la région du pôle sud. Les chercheurs ont déterminé que la vapeur et ses particules, en très grande partie formée d'eau, contenaient entre autres jusqu'à 1,4% d'hydrogène et du dioxyde de carbone. Ces éléments sont essentiels à la méthanogénèse, une réaction chimique permettant sur Terre à des microbes de vivre dans des profondeurs océaniques que les rayons du Soleil ne peuvent atteindre.

Telle que nous la connaissons, l'apparition de la vie requiert trois principaux éléments : de l'eau liquide, une source d'énergie pour le métabolisme des organismes et des ingrédients chimiques en particulier le carbone, l'hydrogène, l'azote, l'oxygène, le phosphore et le soufre, ont précisé les scientifiques. Les données récoltées par Cassini montrent qu'Encelade possède quasiment tous ces ingrédients indispensables.