Une dent de cachalot prédateur vieille de cinq millions d'années retrouvée en Australie

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Une dent de cachalot prédateur vieille de cinq millions d'années retrouvée en Australie
La dent sera conservée au Museum Victoria de Melbourne@ AFP PHOTO / MUSEUM VICTORIA
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La dent fossilisée, longue de 30 cm et datant de cinq millions d'années, témoigne de la présence de l'espèce, aujourd'hui éteinte, en dehors des Amériques.

Une énorme dent de cachalot prédateur datant de cinq millions d'années a été retrouvée sur une plage d'Australie, premier témoignage de la présence de cette espèce éteinte en dehors des Amériques.

Une espèce disparue. La dent fossilisée, qui mesure 30 centimètres de long, a été retrouvée en février à Beaumaris Bay, près de Melbourne, par un passionné, qui en a fait don au Museum Victoria. Ce musée des sciences et sciences humaines, qui se trouve à Melbourne, a dévoilé la découverte jeudi. Il s'agit d'une dent d'un cachalot apparenté au Livyatan melvillei du Pérou, bien différent de ceux qui vivent aujourd'hui, a expliqué le musée.

Une première hors des Amériques. Le mammifère aurait mesuré jusqu'à 18 mètres de long et pesé une quarantaine de tonnes. Cette dent est la seule trace de présence de cette espèce retrouvée en dehors des Amériques. "Jusqu'à cette découverte à Beaumaris, tous les fossiles de cachalots géants ont été retrouvés sur les côtes ouest d'Amérique du Nord et d'Amérique du Sud", a déclaré à la Australian Broadcasting Corporation Erich Fitzgerald, paléontologue au musée. La dent date de cinq millions d'années, de l'ère du Pliocène, et est plus grande que celles des cachalots modernes.

"Des prédateurs géants dotés de dents immenses". A la différence des cachalots d'aujourd'hui, qui se nourrissent de calamars et de poissons, leurs cousins disparus chassaient des animaux beaucoup plus grands, y compris d'autres cétacés. "Si nous n'avions que les cachalots d'aujourd'hui comme objet d'étude, nous n'aurions pas pu deviner qu'il y a cinq millions d'années, il existait des cachalots prédateurs géants dotés de dents immenses qui chassaient d'autres cétacés", a déclaré M. Fitzgerald."La plupart des cachalots des dernières 20 millions d'années tuaient d'autres cétacés. Ce fossile montre qu'en fait, le cachalot d'aujourd'hui représente la bizarrerie de l'espèce".