La Terre frappée par des rayons gamma

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La Terre frappée par des rayons gamma
Des rayons gamma.@ REUTERS
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La collision de deux trous noirs, vers 774, serait à l'origine de ces mystérieux rayons cosmiques.

Une explosion de rayons gamma, peut-être provoquée par la collision de deux trous noirs, serait à l'origine des mystérieux rayons cosmiques qui ont frappé la Terre à la fin du 8e siècle, estiment des astronomes dans une étude publiée lundi. En juin dernier, des chercheurs japonais avaient découvert, inscrite dans les anneaux de troncs d'arbres, la trace de rayonnements émis par un évènement cosmique inexpliqué. Et ils avaient précisément daté ce phénomène de l'an 774 ou 775 sans pouvoir lui trouver d'explication satisfaisante.

Un "crucifix rouge"

Fusa Miyake et ses collègues de l'Université de Nagoya (Japon) avaient analysé le carbone 14 (une variété radioactive de carbone qui se forme lorsque les rayons cosmiques traversent les atomes de l'atmosphère terrestre) contenu dans les anneaux de croissance de deux cèdres du Japon (cryptoméria). Dans les cernes des deux arbres correspondant aux années 774 et 775, ils avaient mis en évidence une forte et brusque hausse du taux de carbone 14, d'environ 1,2%, une augmentation environ 20 fois supérieure aux variations attribuées aux changements de l'activité du Soleil.Le phénomène ne pouvait avoir été uniquement localisé car il correspond à d'autres relevés déjà réalisés sur des arbres d'Amérique du Nord et d'Europe. L'hypothèse d'une éruption solaire avait été écartée car ces évènements ne peuvent pas être assez puissants pour entraîner une telle hausse de carbone 14.

Des chercheurs avaient alors souligné que des chroniques médiévales faisaient état d'un "crucifix rouge" apparu dans le ciel après le coucher du soleil, suggérant qu'il pouvait s'agir de l'explosion d'une supernova. Mais l'évènement est daté de l'an 776 et aurait laissé d'autres traces physiques.