30 juin 1827 : La girafe Zarafa à Paris

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Un jour dans l'Histoire est une chronique de l'émission Europe 1 bonjour
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Chaque matin, Franck Ferrand nous fait revivre l'histoire à travers les évènements qui ont marqué la date du jour.

Nous retrouvons Franck Ferrand, pour notre rendez-vous "Un jour dans l’histoire". Bonjour, Franck.

Bonjour, Samuel, bonjour à tous.

Nous sommes aujourd’hui le 30 juin ; est-ce que cela vous dit quelque-chose ?

Cela me rappelle le 30 juin 1827, Samuel. Le jour de l’arrivée à Paris d’une des plus grandes célébrités qu’ait connues la capitale au XIXe siècle : la girafe offerte au roi Charles X par le vice-roi d’Egypte, Méhémet-Ali.

La fameuse girafe Zarafa ?

Eh bien, ce nom de Zarafa –en arabe à la fois ‘girafe’ et ‘charmante’ –  lui a été donné récemment par Michael Allin, auteur d’un livre qui sur son périple ; ce nom a été repris dans un dessin animé. Mais à l’époque, il semble qu’on l’appelait simplement "la girafe". C’est le consul Drovetti qui avait soufflé à Méhémet-Ali l’idée de l’offrir au roi de France ; on a monté la demoiselle sur un bateau jusqu’ à Marseille ; après quoi elle a fait, sept mois durant, le chemin à pied jusqu’à Paris, où elle a donc fait une entrée triomphale, aux côtés du directeur du Jardin des Plantes, Geoffroy Saint-Hilaire, ce 30 juin 1827 !

Comment expliquer sa popularité, Franck ?

Tout simplement : c’était la première fois que l’on voyait une girafe en France ! Rien que pendant l’été 1827, elle devait recevoir plus d’un demi-million de visiteurs ! Elle a inspiré la mode et la décoration du temps ; ce fut la girafomania perceptible dans des livres comme le mystérieux Discours de la Girafe aux chef des Six Indiens, qu’on attribue à Balzac !

Elle a vécu longtemps, cette girafe superstar ?  

Presque vingt ans encore, jusqu’à janvier 1845 ; elle a fini par attraper la tuberculose bovine dans le lait qu’on lui donnait à boire tous les jours. Mais vous pouvez encore la voir ; il vous suffit d’aller au Muséum d’Histoire naturelle de La Rochelle, où elle demeure empaillée – presque aussi pimpante qu’il y a deux siècles ! Certains ont douté – à tort – que la girafe de La Rochelle soit bien celle de Charles X.

Franck, on vous retrouve, tout à l’heure à 14 heures, pour 90 minutes "au cœur de l’histoire" !